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Trump a un problème Russe au Venezuela

Ishaan Tharoor - The Washington Post - Trump has a Russia problem in Venezuela

Il y a quelques mois, les hauts responsables de l'administration Trump parlaient avec confiance de l'effondrement imminent du régime vénézuélien. Ils se préparent désormais à un affrontement long et incertain.

Le président Nicolas Maduro, considéré comme un paria aux yeux de l'Ouest, ne semble pas sur le point de sortir du palais présidentiel de Caracas. La plupart des militaires influents du pays sont toujours de son côté et son emprise sur le pouvoir reste intacte, quelle que soit la crise économique catastrophique qui a dévasté son pays et alimenté une crise de réfugiés dans sans précédent. Plus de 50 pays ont reconnu le chef de l’opposition Juan Guaidó comme le président du Venezuela par intérim, Maduro compte sur le soutien de gouvernements moins hostiles, dont la Chine, la Turquie et surtout la Russie.

Jusqu'à présent, le Kremlin ne l'a pas déçu. Il tente de réduire le poids des sanctions américaines contre la compagnie pétrolière nationale du Venezuela en aidant le régime de Maduro à raffiner son pétrole brut. La Russie augmente également ses exportations de blé et poursuit ses livraisons de fournitures médicales qui font cruellement défaut. Cette semaine, un haut diplomate russe à Caracas a déclaré à mes collègues qu'une délégation de responsables vénézuéliens était attendue à Moscou pour discuter des investissements russes dans les secteurs minier, agricole et des transports au Venezuela.

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Les États-Unis condamnent l’utilisation de personnel et d’équipement militaire étranger par Maduro pour tenter de rester au pouvoir, et qui selon John Bolton ne sera utilisé par Maduro que pour réprimer davantage le peuple du Venezuela.

Mais les développements de fin mars ont deconcerté Washington. Deux avions d'une centaine de militaires russes ont atterri au Venezuela. La raison officielle de leur arrivée était d’aider à réparer le systèmes de défense aérienne S-300 achetés par le Venezuela à la Russie, qui auraient été endommagés par les pannes de courant de plus en plus fréquentes du pays. La nouvelle faisait suite à des informations antérieures selon lesquelles des mercenaires russes ou des sociétés privées opéraient déjà pour assurer la sécurité du régime.

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John Bolton, conseiller à la sécurité nationale à la Maison-Blanche, a déclaré vendredi que "l'introduction de personnel et d'équipement militaires russes au Venezuela" était un acte "provocateur" et une "menace directe pour la paix et la sécurité internationales dans la région".

Les autorités russes ont toutefois ignoré les critiques, affirmant que leurs actions étaient conformes aux accords militaires et techniques existants entre Moscou et Caracas. «Nous ne pensons pas que des tiers devraient s’inquiéter de nos relations bilatérales avec d’autres pays. Nous n’ingérons pas dans les affaires intérieures du Venezuela et attendons des pays tiers qu’ils fassent de même ", a déclaré à la presse le porte-parole de la présidence russe, Dmitri Peskov, critiquant Washington. "Quant aux États-Unis, ils sont présents dans de nombreuses régions du monde, mais personne ne dit à Washington où il devrait être ou ne pas être."

Alors que la Russie et la Chine continuent de soutenir Maduro, ses adversaires américains invoquent des comparaisons inquiétantes. La page éditoriale du Wall Street Journal, connue pour ses opinions de droite, déclarait que le président russe Vladimir Poutine avait fait "une Syrie du Venezuela" - une référence à l'intervention du Kremlin en 2015 dans la guerre civile syrienne, qui a fait basculer la guerre en faveur du régime du président Bachar al-Assad. Bien plus loin des frontières de la Russie, Moscou pratique le même opportunisme géopolitique.

«L’arrivée des forces russes semblait indiquer que Moscou était disposé à renforcer son soutien à Maduro, tout en préparant sa machine de guerre à un moment où l’administration Trump n’a pas exclu une intervention militaire», ont déclaré mes collègues dans un communiqué.

“C’est un jeu d’échecs idéologique. La Russie n'a pas besoin du pétrole vénézuélien », a déclaré à mes collègues Russ Dallen, associé directeur du courtier Caracas Capital Markets, basé en Floride. «Le Venezuela est loin de ses lignes d'approvisionnement. C’était plutôt une occasion de mettre le doigt dans l’œil de l’Oncle Sam dans l’arrière-cour des États-Unis. »
L’argent joue également un rôle considérable dans la participation de la Russie. Le régime vénézuélien doit au ministère russe des Finances quelque 3,1 milliards de dollars pour des armes et des produits agricoles payés à crédit; elle doit plus de 2 milliards de dollars à la compagnie pétrolière russe Rosneft. Un gouvernement anti-Maduro soutenu par les États-Unis pourrait compliquer les investissements russes.

Mais la plupart des commentateurs estiment que l’argent importe moins pour le Kremlin que sa crédibilité internationale. Le général Valery Gerasimov, stratège militaire en chef de la Russie, a déclaré lors d'une conférence que les actions américaines au Venezuela faisaient partie d'un projet plus ambitieux qui nécessitait « le remplacement des gouvernements des pays gênants, la suppression de leur souveraineté ». Par exemple, semblait-il suggérer, où Moscou pourrait défendre sa vision du monde.

Mais cela risque d’être un challenge. "Il est entendu que le Venezuela est un test sérieux de la capacité de la Russie à défendre ses intérêts dans le monde", a déclaré à mes collègues Dmitri Trenin, chef du groupe de réflexion indépendant Carnegie Moscow Center.

«Il y aura un soutien politique et moral», a déclaré Fyodor Lukyanov, analyste en politique étrangère russe proche du Kremlin, au Washington Post. «Mais la Russie ne peut pas envoyer de contingent armé là-bas. Ce n’est tout simplement pas réaliste.

Malgré tous ses discours rigoureux - y compris l'invocation de la doctrine Monroe du XIXe siècle -, l'administration Trump craint également de provoquer une plus grande conflagration. "Bien qu'il y ait eu des rappels d’usage que" toutes les options sont sur la table ", rien n'indique qu'une quelconque intervention militaire - qui a une longue et malheureuse histoire en Amérique latine - soit sérieusement envisagée", a déclaré David Sanger, du New York Times.

Même Bolton, un faucon notoire, freine maintenant son enthousiasme. « Je peux vous dire que beaucoup de choses se passent dans les coulisses. L’opposition est en contact permanent avec un grand nombre de gradés et d’autres partisans de Guaidó au sein de l’administration de Maduro », at-il déclaré à Reuters la semaine dernière, suggérant que l'emprise de Maduro sur le pouvoir n’était pas aussi solide qu’elle semblait. Mais la victoire n’était pas encore à l’horizon.

"C’est une lutte contre un gouvernement autoritaire et cela va évidemment prendre du temps", at-il ajouté.